La Nasa envisage d’envoyer un hélicoptère d’un kilo pour accompagner le futur rover Mars2020.

Le prochain rover de la Nasa ne sera peut-être pas seul sur Mars en 2020. L’agence spatiale américaine envisage en effet depuis 2015 d’envoyer un petit hélicoptère pour l’accompagner afin de réaliser de courtes missions de reconnaissance topographique. Ce serait la première fois qu’un objet volant participerait à une mission d’exploration spatiale.

figarofr: Le drone imaginé par le JPL accompagnerait le rover Mars2020 de la Nasa.

Ce drone permettrait de réaliser de somptueuses images, mais il servirait surtout à faciliter les déplacements du laboratoire roulant qu’il accompagne. «Actuellement, avec le rover Curiosity, nous sommes limités par la hauteur de la caméra, située à un peu plus de deux mètres du sol», explique Sylvestre Maurice, astrophysicien à l’Irap (CNRS/université de Toulouse/Cnes), impliqué dans la mission Curiosity et Mars2020. «Nous ne pouvons pas faire de modèle numérique du terrain à plus de 40 mètres de distance.» Avec ce «Marscopter», prévu pour monter à une trentaine de mètres de haut, le futur rover Mars 2020 pourrait «voir» dans un rayon de 500 mètres.

Mais le défi est de taille: l’atmosphère de Mars est 100 fois plus ténue que sur Terre et composée essentiellement de dioxyde de carbone, un gaz moins «porteur» que l’azote et l’oxygène terrestre. Le design actuel proposé par le Nasa Jet Propulsion Laboratory (JPL) qui travaille sur le sujet à Pasadena, en Californie, est un petit cube de 10 cm de côté surmonté de deux paires de pales de 1,50m de diamètre! Il n’en faut pas moins pour réussir à soulever le petit kilogramme du drone dans cet air raréfié, en dépit d’une gravité trois fois plus faible que sur Terre. Une présentation de 2015 (en anglais) fournit bien plus de détails pour les ingénieurs intéressés:

Le responsable à la Nasa du programme robotique d’exploration de Mars, Jim Watzin, a confié au journaliste du site spécialisé ScpaceflightNow Stephen Clarke que le prototype avait cumulé 86 minutes de vol ces derniers mois dans une chambre de test permettant de simuler l’environnement atmosphérique martien. «Décision sera prise au printemps de le faire voler sur la mission Mars 2020», écrit le journaliste sur Twitter.

«La Nasa ne prendra aucun risque», prévient Sylvestre Maurice. «Nous avons tous très envie que cela fonctionne, mais cela ne doit pas se faire au détriment de la sécurité du rover.» Sur le plan opérationnel, l’hélicoptère serait fixé sous le rover. «Mars2020 le laisserait tomber au sol, comme s’il le pondait, avant de s’éloigner d’une centaine de mètres.» Le drone prendrait alors son envol pour quelques minutes avant de se reposer au sol sur ses quatre longues pattes prévues pour amortir l’atterrissage. Mais l’agence ne prendra pas le risque d’effectuer cette opération si elle présente le moindre danger pour le rover.

Contrairement à Mars2020, qui fonctionnera avec une pile nucléaire, le drone sera équipé d’une petite batterie rechargée par un panneau solaire. Les ingénieurs du JPL espèrent pouvoir le faire voler au moins cinq fois leur engin sur Mars.

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Auteur : 24hmagazine

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